De Belgische Kuststreek

Ooit in de Westhoek geweest, op amper drie uurtjes rijden van Amsterdam? De Belgen koesteren dit gebied, de kuststreek van Oostende tot De Panne met een evenzo fraai achterland. Hier is het genieten, zeker in de nazomer

Rust, ruimte, bijna altijd een stralende middagzon in zomer (waar ze, zo is te lezen op het internet, in Brazilie nog een puntje aan kunnen zuigen) en winter en de ultieme streek om er eens goed te boeffen. Te wat? Om lekker te eten en drinken, op z’n Belgisch. Liefst twee keer per dag, graag stevige kost en bij voorkeur met een lekkere pint erbij. Leffe blond, Hoegaardse tripel of de kersverse lentehit van 2017, Pier Kloeffe.

De strandcabines van De Panne: nostalgie in een moderne tijd.
De Westhoek is de parel van de Belgische kust. Natuurlijk: hoger opgelegen is er Knokke met z’n onvermijdelijke casino, de poepchique Lippenslaan en het Zoute als natuurparadijs. Of Blankenberge als variant op Zandvoort en Scheveningen.

Maar de Westhoek is anders. Franser al, rustieker, nostalgisch maar toch ook van deze tijd. Want van Oostende tot De Panne is alle bouwval zo goed als fini en sieren mooie appartementencomplexen de Zeedijken.

Neem het woord boulevard niet in de mond. Zo noemen ze in België de hoerenbuurt. Dus is er gekozen voor de Zeedijk. Of je nu in Oostende, het naburige en o zo intieme Mariakerke, in Middelkerke, Nieuwpoort, Koksijde of in De Panne paradeert: overal wordt geflaneerd op de Zeedijk. Niet te verwarren met die in Amsterdam natuurlijk, of fietend Oudewater verkennen, maar leg dat maar eens uit aan de doorsnee-Belg.

Gevarieerd aanbod

Wie de Westhoek verkiest, kan er terecht voor een uiterst gevarieerd aanbod. De kust is er om lekker uit te waaien en een snelle zomerkleur op te doen. Oostende presenteert zich met een prachtig vernieuwde boulevard en het komvormige strand is pleisterplaats voor jong en oud. Generaties Belgen, maar ook Nederlanders en Fransen, zelfs uit het verre zuiden, vind je er terug op een paar vierkante kilometer strand.

In het fort Raversijde, pal aan de boulevard, gaat de bezoeker terug naar de oorlogsjaren en wordt een gedetailleerd beeld geschetst van de enorm zware gevechten tussen Duitsers en geallieerden. Oostende zelf heeft een bruisend winkelhart. Bezienswaardigheden zijn vooral ook het Kurhaus, Casino en Hippodrôme. Met de kusttram is een tocht richting het noorden, naar Knokke, of naar het zuiden, met als eindbestemming De Panne, een prima dagbesteding. De tram voert dwars door mooie badplaatsen als Middelkerke, Nieuwpoort en Koksijde naar De Panne.

Nieuwpoort is het domein van de zeevisserij, zeg maar het IJmuiden van de Belgische kust. Niet alleen echter nodigen de zeemijnen en talloze visrestaurants uit tot een bezoek, maar bovendien staat de stad bol van historie want sinds 1600 is de Slag bij Nieuwpoort natuurlijk niet meer weg te denken uit de geschiedenisboeken. Bovendien is de riche er veelvuldig aanwezig om vanuit de jachthaven even de wal op te gaan. O, hoe anders dan, bijvoorbeeld, de Turkse kust.

De badplaatsen komen in de zomermaanden om in de braderieën, kermissen en ander vertier. Wat te denken van het jaarlijkse stripfestival waar de Kuifje, Suske en Wiske, de smurfen of Jerommeke de kust onveilig maken. Heel wat anders dan struinen door het mooie Twentse land bij ons.

Culinair genot

Pal vóór de Franse grens sluit De Panne de rij badplaatsen. Daar is het een smeltkroes van culinair genot, bruisend strandleven, prachtige villawijken en is er voor de kleintjes het onvermijdelijke pretpark Plopsaland. In De Panne laat men zich graag verwennen. Toprestaurants als Le Fox, Benelux, Pergola, Renommée en La Bonne Auberge trekken massa’s lekkerbekken. Oh, wat een veschil met toen we een tijdje geleden nog door de Franse Jura trokken met een paar koppige ezels. Hier geen bergen, maar uitstekend eten en vriendelijke mensen.

Het strand is er niet alleen onwaarschijnlijk breed maar wordt vooral ook opgesierd door de beroemde strandcabines uit het begin van de vorige eeuw. Daar kleedden de vrouwen zich om te gaan baden en trachtten afgeleide Panne-vissers met schalkse blikken iets op te vangen van de verkleedpartij.

De of witte of felgekleurde strandcabines zijn er nu nog. Uitbaters bergen er in de zomer hun strandstoelen en windschermen in op. Alida, Maria, Lotte: allen hebben ze wel een naam. De Panne is ook bekend om zijn enorme duinenpartij en natuurlijk om het strandzeilen. Met angstaanjagende snelheid jakkeren de liefhebbers hier pal langs de branding met de strakke zeilen vol in de wind. In hartje zomer zijn de jaarlijkse koetsenparades op de boulevard een grote trekpleister. En als je dan toch van water houdt, waarom niet voor de verandering later een tochtje op de Rijn? Het verschil in landschap en culinair aanbod kan niet groter zijn.

Niet alleen de badplaatsen zijn echter het Mekka van de Westhoek. Het eerder gememoreerde Plopsaland (kabouter Plop, K3, Samson en Gertje) en het nabij Ieper gelegen pretpark Bellewaerde brengen jong en oud plezier. Ieper en omstreken herbergen talloze oorlogskerkhoven.

Fietsliefhebbers komen in de Westhoek eveneens flink aan hun trekken. Prachtige routes door het Moerengebied langs fraaie hoeven, kastelen en abdijen zijn absoluut de moeite waard. Deze streek doet me toch een beetje denken aan de schitterende IJsselroute in Nederland. De echte sportievelingen vind je vaak rond De Panne waar de jaarlijkse Driedaagse Profronde een begrip is. Even verderop is er het nog niet zo lang geleden geopende wielermuseum. Op zoek naar een goede gids? Wat te denken van Freddy Maertens die bezoekers bij de ingang verwelkomt!

Markantste rivier in de Westhoek is de IJzer. Beroemd ook van de jaarlijkse IJzerbedevaart. Bezienswaardig, om niet te zeggen fascinerend, is ook de jaarlijkse boeteprocessie, in hartje zomer, in Veurne. De Middeleeuwen trekken er een zondagmiddag lang aan duizenden belangstellenden voorbij. Melaatsen, geestelijken, een uitbundige stoet. Ook het bakkerijmuseum mag in Veurne niet worden overgeslagen.

Want overal kom je natuurlijk wel weer op boeffen uit. Want valt er nog een dagje iets anders te consumeren dan staan er vast wel moules op het menu: mosselen, maar wel de onvervalste uit Zeeland natuurlijk!